Nyt, kun maailman mediat ovat ehtineet rauhoittua Alibaban ennätysmäisen listautumisen jäljiltä, on hyvä siirtää huomio siihen, mitä Alibaban nousu merkitsee kaupalle.

Kuten tunnettua, Alibaba ei itse myy tuotteita lainkaan, vaan se tarjoaa alustan muille, niin kuluttajille kuin kaupoille, myydä tuotteita eri sivustojensa kautta. Se toimii markkinapaikkana, jossa myyjät ja ostajat kohtaavat mahdollisimman helposti.

Yksi iso syy Alibaban valtavalle suosiolle lienee se, että verkon infrastruktuuri on Kiinassa varsin heikosti kehittynyt. Alibaba mahdollistaa helpon kanavan myydä tuotteita kiinalaisille. Kanavan, jota hyödyntävät kansainväliset huippubrändit ja -ketjut, kuten H&M, Zara tai Marks & Spencer.

Markkinapaikka on kriittisen tärkeä myös Amazonin liiketoiminnalle. Kirjassaan "Everything Store" Brad Stone pitää Amazonin vuonna 2000 tekemää päätöstä avata sivusto markkinapaikaksi kolmansille osapuolille yhtenä yrityksen historian tärkeimmistä. Tällä hetkellä Amazonilta ostetuista tuotteista noin 40 % ostetaan markkinapaikan kautta.

Amazonin markkinapaikka-päätöksen taustalla oli eBay:n liiketoiminta-mallin ihailu. eBay ensimmäisenä yhdisti kaksi kuluttajaa, eikä se ei osta tai varastoi yhtään tuotetta. Sittemmin eBay on avannut alustansa myös yrityksille.

Nyt, kun markkinapaikkoihin on ladattu paljon odotuksia, ensimmäinen suuri taistelu nähtäneen Alibaban ja Amazonin välillä Kiinan markkinoista. Amazonille Kiina edustaa valtavaa potentiaalia, jossa verkkokaupan kasvualusta on varsin nuorta, vaikkakin Alibaban hallitsemaa. Mielenkiintoista on nähdä, miten Alibaba pystyy vastaamaan Amazonin haasteeseen.

Verraten pian saatetaan sama taistelu nähdä myös Amazonin omalla kotikentällä Yhdysvalloissa. Nähtäväksi jää, onnistuuko Alibaba ansaitsemaan verkkokauppaan vuosia sitten tottuneiden amerikkalaisten luottamuksen. Amazonin ja eBayn jalansija markkinalla on vankka. Yksi keino Alibaballe voisi olla eBayn ostaminen.

Lienee selvää, että voittajana näistä kilpailuista tulevat ulos markkinapaikkojen pääkumppanit, eli kaupat - niin pienet kuin suuret sekä kivijalassa että verkossa toimivat - sekä asiakkaat.

Lisäksi kaupan digitaalisten kanavien teknologinen sekä erityisesti osaamisen kehittäminen ottanee vahvoja askeleita eteenpäin, jos ja kun nämä isot toimijat alkavat tosissaan kehittää palveluita ja houkuttelemaan uusia asiakkaita.

Kaupan tulevaisuus siis näyttää valoisalta niin verkossa kuin myymälässäkin. Meille Suomeenkin kaipaisi markkinapaikkaa, joka toimisi aidosti alustana niin pienille kaupoille kuin myös kuluttajille. Alusta, joka mahdollistaisi pienille ja persoonallisille paikallisille kauppiaille helpon ja halvan tavan aloittaa myyminen verkossa. Verkko mahdollistaa asiakaspohjan laajentamisen koko maahan ja mahdollisesti pidemmällekin. 

Olisi suuri teko koko kaupan alalle Suomessa, jos pienten kauppojen korkeaa kynnystä aloittaa myyminen verkossa voidaan madaltaa. Esimerkiksi Englannissa eBay ja PayPal ovat tehneet paljon verkkokaupan kehittämisen nimissä ja samalla mahdollistaneet monelle liiketoiminnan laajentamisen paikallisesta kansalliseksi, osin jopa kansainväliseksi. Näin on luotu lukuisia kaupan menestystarinoita.

On turha kuitenkaan kuvitella, että kansallinen tai kansainvälinen menestys verkossa olisi itsestäänselvää. Keskinkertaisen on mahdoton erottua valtavasta valikoimasta, kun puolestaan erinomainen ainutlaatuisuus ei tunne rajoja. Tämäkin sääntö on pätenyt kaupan alalla jo pitkään. Internet on vaan tehnyt sen toteuttamisesta helpompaa ja tehokkaampaa.

Kauppa on edelleen hyvin paikallista liiketoimintaa. Markkinapaikkojen avulla tästäkin on mahdollista tehdä monimuotoisempaa ja parempaa.

Kirjoittaja työskentelee konsulttina Solitalla. Hän on väitteli tohtoriksi Aalto-yliopistossa teknologisten innovaatioiden vaikutuksista toimialojen kehitykseen. Tapaustutkimuksena oli ruoan verkkokaupan kehitys Englannissa.